Wyoming Coal Nation Pivots, Reluctantly, to Wind Farms

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RAWLINS, Wyo. – Die unterirdische Kohleschicht half, Siedler in diesen schrubbigen, windgepeitschten Teil des südlichen Wyoming zu bringen, wo Generationen in den Minen einen festen Gehaltsscheck fanden und stolz darauf waren, die Nation mit Strom zu versorgen.

Aber jetzt ist es Energie aus der anderen reichlich vorhandenen Energiequelle der Region – der Wind selbst -, die Arbeitsplätze und dringend benötigte Steuereinnahmen in Carbon County schafft.

Trotz seiner historischen Verbindungen zur Kohle sowie der lokalen Ablehnung des Klimawandels wird der Landkreis bald die Heimat eines der größten Windparks des Landes sein.

Die Vereinigten Staaten beziehen nur 7 Prozent ihrer Energie aus Wind, weit weniger als die meisten Experten glauben, dass dies erhebliche Auswirkungen auf die Umwelt haben wird. Und der Widerstand bleibt offen: Erst im letzten Monat wurde die Politisierung der Windenergie deutlich, als zahlreiche Republikaner und konservative Experten fälschlicherweise gefrorene Windturbinen als Hauptursache für weit verbreitete Stromausfälle in Texas beschuldigten. Am Sonntag schloss sich der frühere Präsident Donald J. Trump an und verachtete die Windkraft in einer Rede vor einer konservativen Gruppe.

Carbon County zeigt, wie die Energiewende, die Amerika durchführen muss, möglich ist, aber widerstrebend erfolgen kann, angetrieben von Pragmatismus, mehr als dem Wunsch, die Verbrennung von Kohle und Öl, die Treibhausgase in die Atmosphäre freisetzen, zu stoppen. Zumindest hier kommt es darauf an, dass die Minen landesweit schließen und die Käufer von Kohle einfach verschwinden.

In Wyoming unterstützen viele Einwohner wie Terry Weickum den Steinkohlenbergbau und missbilligen die Art und Weise, wie die glänzenden Turbinen die Leere der von Beifuß gefleckten Landschaft unterbrechen. Trotzdem half Herr Weickum dabei, Windenergie nach Carbon County zu bringen, da er wusste, dass dies Rawlins – einer 9.000-köpfigen Gemeinde mit einem Fitnessstudio in der Innenstadt, einem Café und der Rifleman Club Bar – helfen würde, nicht zu einer weiteren Geisterstadt zu werden, die im Zuge des Bergbaus vergessen wurde in die Geschichte.

“Sie können an den Gleisen stehen, wenn der Zug auf Sie zukommt, oder Sie können an der Weiche stehen”, erklärte Weickum seine Entscheidung, während seiner Amtszeit bei der Carbon County Commissioners Association Wind einzuleiten. “Ich habe mich entschieden, am Schalter zu stehen.”

Die Pandemie, die die Preise für Kohle, Öl und Gas gesenkt hat, hat die Dringlichkeit für Wyoming, eine Identitätskrise zu lösen, um eines seiner reichsten Vermögenswerte loszulassen: emissionsauslösende fossile Brennstoffe, nur noch verstärkt. Beamte planen verheerende Haushaltskürzungen in einem Staat, den einige Ökonomen als unter einem „Ressourcenfluch“ leidend bezeichnen. Dieser Begriff wird häufig für Entwicklungsländer verwendet, die trotz des Überflusses an natürlichen Ressourcen wirtschaftlich unterdurchschnittlich abschneiden.

„Der alte Witz in Wyoming ist alles, was Sie brauchen, um in den Kohlebergbau zu gehen, ein Drei-Eisen. Den Leuten wurde gesagt, dass Kohle immer hier sein wird, dass dies lebenslange Jobs sind “, sagte Rob Godby, Ökonom an der Universität von Wyoming. “Wir sind gerade dabei, den Rubicon-Moment zu überqueren – er ging von” Es wird nie passieren “zu” Jetzt passiert es “.”

Inmitten dieser wirtschaftlichen Verzweiflung endete Carbon County am Rande der Roten Wüste im vergangenen Jahr als eines von nur drei Landkreisen des Bundesstaates mit Haushaltsüberschüssen, vor allem dank der Steuereinnahmen aus Windprojekten.

“Wenn es keine Windparks gäbe, wären wir in einer schrecklichen Verfassung”, sagte Herr Weickum, der kürzlich Bürgermeister von Rawlins wurde, der windigsten Stadt des Bundesstaates, der nach einigen Maßstäben der Sitz von Carbon County ist.

Die hohe Wüstenlandschaft mit Blick bis zum Horizont macht Wyoming zu einem der besten Orte der Nation für Wind. Einige der stärksten und regelmäßigsten Böen in Amerika wehen aus den Rocky Mountains, so heftig, dass Autobahnschilder mit Warnungen vor Stürmen von mehr als 60 Meilen pro Stunde blinken, so stark, dass sie Autos und Lastwagen, die die Autobahn entlang fahren, seitwärts ziehen.

Wyomings starker Wind wird die Schaufeln des riesigen neuen Projekts in der Nähe von Rawlins mit vielleicht bis zu 1.000 Turbinen am Laufen halten. Es wird von einem Unternehmen gebaut, das mit dem Milliardär Philip Anschutz verbunden ist und genug Strom produzieren könnte, um etwa 1 Million Haushalte mit Strom zu versorgen.

Kleinere Windparks wie Ekola Flats werden an anderer Stelle in Carbon County von Rocky Mountain Power, einem Energieversorger, der eine Kohlenmine geschlossen hat und plant, eine andere zu schließen, online geschaltet. Das Unternehmen stellte rund 300 Mitarbeiter für den Bau von Ekola Flats ein, die nach ihrer Inbetriebnahme rund 10 Mitarbeiter beschäftigen werden.

Die 16 in Betrieb befindlichen Minen in Wyoming machen immer noch fast 40 Prozent der Kohleproduktion des Landes aus – mehr als dreimal so viel wie in West Virginia. Wyoming mit nur 582.000 Einwohnern verfügt über reichlich vorhandene Öl- und Erdgasreserven, die es häufig zu den zehn größten Produzenten des Landes zählen.

Die fossile Brennstoffindustrie in Wyoming beschäftigte im vergangenen Jahr rund 14.900 Mitarbeiter, ein Rückgang von mehr als 28 Prozent gegenüber dem Vorjahr. Die Arbeitsplätze in der Windindustrie belaufen sich nach Schätzungen staatlicher Ökonomen auf nur wenige Hundert, wobei der größte Teil der Arbeit beim Bau von Windparks zur Verfügung steht. Im Gegensatz zum Steinkohlenbergbau wächst der Windsektor.

Steuereinnahmen aus fossilen Brennstoffen machen mindestens die Hälfte des gesamten Staatshaushalts aus. Und die Einwohner von Wyoming jubelten 2016, als Donald J. Trump, der sich für den Präsidenten einsetzte, sich mit Bergleuten aus West Virginia traf und ihnen sagte: „Machen Sie sich bereit, weil Sie sich den Arsch abschneiden werden.“ Er posierte mit Schildern mit der Aufschrift “Trump gräbt Kohle”.

Trump gewann Wyoming sowohl bei den Präsidentschaftsrennen 2016 als auch 2020 problemlos. Aber Amerikas Wunsch, mehr Kohle zu verbrennen, kam nicht zustande.

Die Abrechnung von Wyoming wurde letzten Monat scharf, als Präsident Biden ein Moratorium für Bohrungen in Bundesländern ankündigte, in denen sich der Großteil der Ölfelder in Wyoming befindet. Beamte sagten, der Staat könne durch ein langfristiges Verbot jährlich rund 300 Millionen US-Dollar an Steuereinnahmen verlieren, zusammen mit zahlreichen Arbeitsplätzen.

Wyoming mit seinen riesigen Windressourcen hat das Potenzial, das Land im Bereich der erneuerbaren Energien zu führen. Aber die von Herrn Biden befürwortete Revolution der sauberen Energie ist nicht das, was die Beamten hier dazu drängt, sich dem Wind zuzuwenden.

In diesem stark republikanischen Staat werfen die Menschen Fragen des Klimawandels auf, “nur wenn sie ins Gesicht geschlagen werden wollen”, sagte Weickum.

Was die Veränderung antreibt, ist Pragmatismus.

Mindestens sechs Kohleunternehmen haben in den letzten sechs Jahren Insolvenz angemeldet, und allein im letzten Jahr hat der staatliche Kohlebergbausektor 761 Arbeitsplätze verloren. Vor zwei Jahrzehnten erzeugte Kohle in Wyoming 96 Prozent des Stroms. bis 2019 war sie auf 84 Prozent gesunken. In der gleichen Zeit wuchs der Wind von fast nichts auf 10 Prozent.

Trotz der starken wirtschaftlichen Realität des Niedergangs des Steinkohlenbergbaus versuchen die Staatsbeamten immer noch, die fossilen Brennstoffressourcen von Wyoming, insbesondere die Kohle, zu erhalten. Der Staat hat 15 Millionen US-Dollar für die Einrichtung des Wyoming Integrated Test Center bereitgestellt, um die Erfassung der Kohlenstoffemissionen von Kohlekraftwerken zu untersuchen. Und Gouverneur Mark Gordon spricht darüber, Boeing über Ideen zur Verwendung von Wyoming-Kohle für Kohlefaser-Flugzeugflügel zu informieren oder Autohersteller davon zu überzeugen, seine Kohle für Kohlefaser-Fahrzeugkarosserien zu verwenden.

Herr Gordon begrüßt die Entwicklung erneuerbarer Energien und sagt, er glaube, dass der Klimawandel eine Bedrohung darstellt, versprach aber auch diese Woche in seiner Rede zum Schutz der Kohle und beklagte das, was er als “verrücktes Streben nach 100 Prozent” der Biden-Regierung bezeichnete. grüne Energie.”

Herr Weickum, 68, hat den Niedergang der Kohle beobachtet, seit er vor vier Jahrzehnten nach Rawlins gezogen ist, in der Hoffnung, von der Industrie zu profitieren. Vor kurzem hat er die Veränderung in seinem eigenen Druck- und Schildergeschäft gespürt, das sich einst auf Kohleunternehmen als Kunden stützte. Letztes Jahr hatte er kein Geschäft mit Kohle und 150.000 Dollar mit Windfirmen.

Herr Weickum beschreibt sich selbst als “einen verrückten alten Mann, der 10 Minuten lang nicht still sitzen kann” und betont gern, dass er nicht “Pro-Wind” ist.

Wie eine Reihe von Beamten und Einwohnern in diesem Teil des Staates stellt er auch die Frage, ob menschliche Aktivitäten das Klima trotz des überwältigenden wissenschaftlichen Konsenses verändern. “Ich denke, unser Klima ändert sich, weil sich die Erde in einem Kreislauf befindet”, sagte Weickum. „Stimme ich Al Gore zu? Nein.”

Während Rawlins versucht zu wechseln, steht eine warnende Geschichte nur ein paar Meilen östlich auf der Interstate. Die Gemeinde Hanna war durch den Verlust ihrer Minen Mitte der 2000er Jahre so wirtschaftlich am Boden zerstört, dass die Menschen Häuser von ihren Fundamenten hoben und sie wegkarrten, in der Hoffnung, ihren Wert zu erhalten.

In Carbon County begannen Dutzende von Windfirmen, sich während der Obama-Regierung an Herrn Weickum und andere lokale Politiker zu wenden. Bezirksbeamte waren fasziniert von der Aussicht auf Arbeitsplätze und Steuereinnahmen, die Windprojekte insbesondere während des Baus bringen würden. Sie würden niemals genug Arbeitsplätze schaffen, um die große Anzahl von Arbeitern zu ersetzen, die in Minen und Ölfeldern benötigt werden, aber es war etwas, argumentierten sie.

Dennoch rangen Beamte mit der Idee, die wilden Aussichten zu unterbrechen, die so geschätzt wurden, dass die weiten Landschaften auf dem Rawlins-Friedhof auf Grabsteine ​​geätzt wurden. “Es hat uns Angst gemacht”, sagte Herr Weickum. “Es kamen 50 Windprojekte auf uns zu, und das würde unsere Lebensweise zerstören.”

Herr Weickum arbeitete monatelang mit anderen Beamten zusammen, um landesweite Standards für Windprojekte zu verabschieden und eine Steuerstruktur zu entwickeln, die darauf abzielte, Einnahmen zu sichern, aber neue Unternehmen nicht zu entmutigen. Seine Unterstützung für Windprojekte war mit politischen Kosten verbunden. Er glaubt, seinen Sitz in der Carbon County Commissioners Association wegen Windparks verloren zu haben, die er als Leiter der Wind Task Force der Gruppe genehmigt hatte.

In der Landeshauptstadt haben mehrere Gesetzgeber versucht, neue Steuern auf Windparks zu erheben. Der ausgebildete Republikaner und Wirtschaftswissenschaftler Cale Case fordert immer wieder Windunternehmen auf, mehr Steuern zu zahlen, weil er sagte, Projekte seien so „landintensiv“.

“Wenn die Leute die Situation in Wyoming betrachten und denken:” Oh mein Gott, Kohle ist tot, wir müssen etwas finden, um die Lücke zu füllen “, beeilen wir uns und tun dies”, sagte Senator Case und sprach über Windfirmen, die Hubturbinen fast fünfmal so hoch wie das höchste Gebäude des Staates. „Dies ist einer der größten unbebauten Orte in den Vereinigten Staaten. Es gibt einen reinen Existenzwert für sich, um zu sehen, was die frühen Menschen sahen, was die Pioniere sahen, nur um atmen zu können. “

In Wyoming haben die Bewohner trotz der zunehmenden Verbreitung von Windparks immer noch Bedenken. Die Projekte übernehmen Jagdland. Die Lichter einiger Turbinen verschmutzen den stygischen Himmel. Und obwohl die Bewohner damit prahlen, die Nation mit Kohle zu versorgen, beklagen sie sich darüber, dass die Windenergie größtenteils außerhalb des Staates übertragen wird, um von anderen Menschen genutzt zu werden.

Und die hoch aufragenden Windparks bedrohen Migrationsmuster für Antilopen, Elche und sogar Maultierhirsche, die manche Menschen als Schädlinge betrachten, wenn sie auf dem Friedhof, in den Vorgärten und auf dem Fußballplatz der High School grasen und Rawlins bedrohen, „wie 200-Pfund-Ratten“. Sagte Herr Weickum. Vor einigen Jahren wurde sein geliebter Hund, ein Chihuahua namens Cujo, von einem Maultierhirsch zu Tode getrampelt.

Die meisten Menschen sind jedoch besorgt darüber, ob die Begrüßung der Windindustrie den Verlust von Arbeitsplätzen in der Industrie für fossile Brennstoffe beschleunigen wird. “Sie haben das Gefühl, dass Windenergie in irgendeiner Weise im Wettbewerb mit Kohle, Öl und Gas steht”, sagte Weickum. “Auf abstrakte Weise ist es.”

Er ist nicht der einzige lokale Beamte mit gemischten Gefühlen.

In Campbell County, im nordöstlichen Teil des Bundesstaates und im aktivsten Kohlebergbaugebiet in Wyoming, haben im vergangenen Jahr Hunderte von Arbeitern Bergbaujobs verloren. Weitere Arbeitsplatzverluste zeichnen sich ab.

Rusty Bell, ein Kreisbeauftragter dort, ist bestrebt, andere Verwendungszwecke für die Kohle unter den Füßen zu finden. Er erinnerte sich an die Zeit, als er Washington besuchte und alle Regierungsgebäude betrachtete. Sie “sehen aus wie riesige Krankenhäuser”, sagte er, und in jedem Raum, dachte er, war jemand, der Richtlinien schrieb, die ihn betreffen würden, aber wenig Ahnung von seiner Lebensweise hatte.

“Dies ist nicht nur unsere Kohle, das ist Ihre Kohle”, sagte er. “Wenn das eine Ressource ist, von der wir sagen werden, dass wir sie niemals nutzen werden, dann wird sich unsere Community offensichtlich sehr verändern müssen.”